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Baloncesto

Cómo la NBA olvidó a Dwight Howard

Las personas que vieron de cerca a Dwight Howard dominar la NBA no necesitan que les recuerden lo grandioso que alguna vez fue.

Recuerdan cuando él y LeBron James eran los mejores jugadores de la liga. Recuerdan lo que convirtió a Howard en tres veces jugador defensivo del año, ocho veces All-Star y miembro del primer equipo All-NBA durante cinco años seguidos.

Cuando vieron la lista del 75 aniversario de la NBA de los mejores jugadores de todos los tiempos, seleccionada por un panel de medios, jugadores y entrenadores, se dieron cuenta de que alguien había sido olvidado: Howard.

“Eso fue un poco loco”, dijo Otis Smith, exgerente general del Orlando Magic, quien construyó equipos alrededor de Howard.

Stan Van Gundy, quien lo entrenó en su mejor momento, dijo: «Cualquiera que sea la razón por la que se quedó fuera, hay algo más que baloncesto».

En la década transcurrida desde que Howard dominó la liga, pasó de ser la pieza central de un equipo de finales a una estrella decepcionante y a un jugador de dudoso rol. La lista de los 75 mejores de la NBA, que terminó con 76 jugadores debido a un empate, fue solo un ejemplo de cómo el impacto que alguna vez fue innegable de Howard ahora es cuestionado.

Howard ahora es parte de un equipo de los Lakers aclamado por estar lleno de jugadores que casi seguramente llegarán al Salón de la Fama. Durante esas conversaciones, los jugadores citados suelen ser Anthony Davis, LeBron James, Russell Westbrook y Carmelo Anthony. Pero el nombre de Howard a menudo se omite, a pesar de una lista de logros que pocos pueden igualar. De este grupo de Lakers, es el que menos juega, unos 15 minutos por partido, y su legado es el que más se cuestiona.

El hombre que alguna vez fue el mayor adversario de James ha pasado a un segundo plano.

“¿Por qué crees que no le gustas a la gente?” Charles Barkley, en su papel de analista de TNT, le preguntó a Howard durante un programa de estudio en 2016.

Después de un poco de ida y vuelta, Howard respondió: «Creo que era muy agradable en Orlando, y la forma en que terminó esa situación, creo que la gente sintió que solo soy este tipo malo».

Pasó ocho temporadas con el Magic, que lo seleccionó como el número 1 en general al salir de la escuela secundaria en 2004. A pesar de su gran tamaño físico, perspicacia para el baloncesto y talento, enfrentó críticas incluso entonces, a menudo sobre si sonreía demasiado.

“Nuestro grupo principal, nos entendíamos y si era hora de no bromear, simplemente le decíamos, ‘Ahora no’, o podía sentirlo”, dijo Jameer Nelson, el armador titular del Magic mientras Howard estaba allí. . “Estábamos ganando tantos juegos durante ese tiempo que es casi como, ¿cómo puedes decirle a alguien que no bromee cuando todavía estás ganando? Sigues siendo estadísticamente uno de los mejores equipos de la liga en ambos extremos de la cancha”.

Howard llevó al Magic a la final de la NBA en 2009 después de vencer a los Cleveland Cavaliers de James en la final de la Conferencia Este. El Magic perdió ante los Lakers en la final de la NBA y perdió en la final de la Conferencia Este en 2010.

Entonces empezaron los problemas. Había rumores que Howard quería sacar de Orlando. Nelson recordó los rumores comerciales que surgieron sobre otros jugadores. A veces esos jugadores se preguntaban si Howard estaba detrás de ellos.

“Fue un momento doloroso incluso para ir a trabajar”, ​​dijo Nelson.

Un día, Van Gundy les dijo a los periodistas que Howard estaba tratando de expulsarlo, y Howard, sin saber lo que acababa de decir, interrumpió en broma la conferencia de prensa de Van Gundy con una sonrisa. El momento incómodo, Howard con su brazo sobre los hombros de un Van Gundy bebiendo refresco, se convirtió en un meme.

“No estoy tratando de huir de eso”, dijo Van Gundy en una entrevista telefónica recientemente. “No creo que el incidente que él y yo tuvimos, solo tuvimos uno, no creo que se refleje muy bien en ninguno de nosotros”.

El Magic cambió a Howard a los Lakers antes de la temporada 2012-13. Los Phoenix Suns habían cambiado al guardia Steve Nash a los Lakers un mes antes, y la pareja apareció en la portada de Sports Illustrated junto con un titular ahora infame: «Ahora esto va a ser divertido».

Nash, que había ganado dos premios al Jugador Más Valioso en Phoenix, se fracturó la pierna en el segundo partido de la temporada. Howard luchó con las lesiones y chocó con Kobe Bryant, la cara del equipo. Los Lakers terminaron 45-37 y Howard volvió a ser All-Star. Pero después de que la temporada terminara con una derrota en la primera ronda de los playoffs, siguió adelante como agente libre, dejando atrás a una base de fanáticos enfurecidos.

Howard eligió a Houston, otro equipo que esperaba que lo ayudara a ganar un campeonato y que incluso había organizado una conferencia de prensa especial con Hakeem Olajuwon y Yao Ming. Pero este equipo, con un escolta talentoso en James Harden, tampoco se construiría alrededor de Howard.

“Se notaba que era diferente para él”, dijo Corey Brewer, quien se unió a los Rockets en el segundo año de Howard allí.

Hubo informes de descontento entre Howard y Harden.

“Simplemente eran diferentes”, dijo Brewer. “Yo no diría que no encaja. Solo personalidades diferentes. No siento que tuvieran ningún problema que yo supiera. Tratábamos de ganar”.

Con Howard y Harden, los Rockets llegaron a las finales de la Conferencia Oeste durante la temporada 2014-15 y perdieron ante Golden State. Las críticas al juego de Howard continuaron; Barkley, por ejemplo, decía a menudo que Howard nunca mejoró su juego después de su paso por Orlando.

Mientras tanto, el deporte estaba cambiando, haciendo que los centros tradicionales como Howard fueran menos efectivos. Después de una temporada más en Houston, Howard pasó los siguientes cinco años en cinco equipos: los Atlanta Hawks, los Charlotte Hornets, los Washington Wizards, los Lakers y los Philadelphia 76ers. También fue traspasado a los Grizzlies y los Nets, y luego fue cortado antes de jugar ningún partido. Regresó a los Lakers esta temporada por tercera vez.

Una tarde en Washington, después de un partido al comienzo de su única temporada allí, un trabajador de la arena gritó «¡Brick!» cuando Howard falló tiros libres de práctica, según The Washington Post y The Athletic.

Howard no pasó mucho tiempo físicamente con los Wizards, estuvo fuera de juego la mayor parte de la temporada después de una cirugía de espalda.

Se le vio como un jugador que sería un problema, que se quejaría de sus minutos y oportunidades. Fue abucheado en Orlando y abucheado en Los Ángeles.

Cuando los Lakers lo firmaron en 2019, le dieron un contrato no garantizado, lo que le dio poca seguridad a Howard si la reunión salía mal.

“Llegó todos los días, golpeó a todos, saludó a todos, se aseguró de que todos supieran que estaba feliz en la situación en la que se encontraba”, dijo JaVale McGee, quien comenzó antes que Howard con los Lakers durante la temporada 2019-20. “Siempre fue el mejor profesional”.

McGee agregó, cuando se le preguntó si mostrar esa calidad parecía importante para Howard: “Definitivamente creo que fue importante solo por los rumores y la forma en que la gente habla de ti en la liga, especialmente los gerentes generales y los entrenadores. Realmente puede estropear tu imagen”.

Los Lakers ganaron un campeonato en 2020 con Howard saliendo de la banca durante los playoffs.

“Míralo ahora mismo, es un suplente”, dijo Smith, exgerente general de Howard. “Él entra, agrega algo de energía, juega algo de defensa. Pero si regresas a su mejor momento cuando el mundo giraba en torno a él y los equipos tienen que dar cuenta de él antes de dar cuenta de cualquier otra cosa porque es una gran presencia en el interior. Todo el mundo tuvo que adaptarse a eso. El juego ha cambiado mucho”.

La forma en que los Lakers usan sus centros refleja ese cambio.

Howard comenzó esta temporada saliendo del banco de los Lakers por DeAndre Jordan, quien comenzó como centro. Pero Jordan solo ha jugado un partido desde Navidad. En ese lapso, Howard jugó en solo cinco de ocho juegos y promedió 13 minutos por juego. Últimamente, LeBron James ha sido el centro titular de los Lakers.

Quizás el tiempo ha opacado sus logros pasados. Quizás el complicado viaje de Howard haya afectado su legado.

“Hay gente que me pregunta, ‘Oh, ¿crees que es miembro del Salón de la Fama?’”, dijo Van Gundy. “¿Creo que es un miembro del Salón de la Fama? ¿Me estás tomando el pelo?»

Van Gundy recitó los premios All-NBA y defensivos de Howard.

“Ve a ver cuántas personas han hecho eso”, dijo.

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