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Educacion

Covid-19 y las escuelas: ¿Están preparados para la próxima gran oleada?

El pavor le resultaba familiar.

A medida que se difundió la noticia del último aumento de coronavirus, impulsado por la variante Omicron, los padres se enfrentaron a un regreso a la monotonía de la escuela a través de una pantalla, crisis de cuidado infantil y cuerpos jóvenes inquietos, encerrados en el interior para el invierno.

En Manhattan, Olivia Strong recibió un correo electrónico de la escuela secundaria pública de su hijo el lunes, informándole que su grupo de estudiantes de octavo grado haría la transición al aprendizaje remoto debido a múltiples casos de virus positivos.

“No me sorprendió ni un poco; Lo esperaba completamente ”, dijo, suspirando profundamente. Su esperanza, agregó, era que un breve receso para restablecer permitiría que las escuelas reabrieran de manera más segura en el nuevo año.

Los distritos han tranquilizado principalmente a las familias que, a pesar de los cierres selectivos de aulas para contener la propagación del virus, planean continuar el aprendizaje en persona hasta las vacaciones de Navidad y reabrir según lo planeado en enero. La ciudad de Nueva York, Boston y el condado de Montgomery, Maryland, en los suburbios de Washington, se encontraban entre los grandes sistemas escolares que dijeron que no cambiarían el aprendizaje a distancia en todo el distrito, o que lo harían solo si los funcionarios de salud pública lo obligaran a hacerlo.

Aún así, la alarmante propagación del virus podría exponer la destartalada infraestructura que ha mantenido a las escuelas en funcionamiento durante la mayor parte de este año. Muchas escuelas todavía necesitan maestros sustitutos y conductores de autobuses, y no pueden permitirse un brote que enviaría a más miembros del personal a casa. Todavía no hay suficientes pruebas rápidas para evaluar rápidamente aulas o escuelas enteras. Y algunos distritos pueden tener dificultades para satisfacer la demanda de aprendizaje en línea, ya que los niños son puestos en cuarentena o los padres preocupados deciden mantenerlos en casa.

Los funcionarios escolares deben abordar simultáneamente el impacto devastador de la pandemia en los estudiantes: déficits académicos, problemas de salud mental y escasez de mano de obra.

“Este va a ser un invierno de elecciones desafiantes para las escuelas, pero el cierre no puede ser el estándar”, dijo Robin Lake, director del Center on Reinventing Public Education, un grupo de expertos que ha estudiado las respuestas del distrito al Covid-19.

A pesar de los cierres selectivos de aulas para contener la propagación del virus, las cosas han ido relativamente bien para las escuelas. En los 13.000 distritos y 98.000 escuelas públicas del país esta semana, hay alrededor de 600 escuelas o distritos cerrados, según datos de Burbio, una empresa que ha seguido el funcionamiento de las escuelas durante la pandemia. Hay menos cierres ahora que en noviembre.

Y los brotes escolares siguen siendo limitados, como lo ha sido durante toda la pandemia.

La ciudad de Nueva York, el distrito más grande del país y el más amenazado actualmente por la variante Omicron, tiene 1,600 escuelas; siete están actualmente cerrados debido a casos de virus, con 45 bajo investigación.

El martes, la tasa de positividad de las pruebas en las escuelas de la ciudad fue del 1,76 por ciento de más de 10,000 pruebas, según un portavoz del distrito. La tasa de positividad de la comunidad en toda la ciudad ha sido del 4 por ciento durante las últimas dos semanas. Aunque la política es evaluar solo a los estudiantes no vacunados que tengan el consentimiento de los padres, los datos sugieren que las escuelas son entornos relativamente seguros.

El panorama a nivel nacional había sido lo suficientemente brillante como para que muchas escuelas relajaran las restricciones de virus en las últimas semanas.

Varios distritos escolares de Florida abandonaron sus mandatos de máscaras. Nueva Jersey relajó las reglas de cuarentena escolar, separándolas de las tasas de transmisión de la comunidad y reduciendo la cantidad de días de estadía en el hogar para los estudiantes que tuvieron contacto cercano con una persona infectada.

Y en Missouri, el fiscal general, un republicano, envió una carta a los distritos indicándoles que eliminaran los mandatos de enmascaramiento y los requisitos de cuarentena después de que un juez de un tribunal de circuito dictaminó que tales medidas violaban la Constitución del estado. Varios distritos se están resistiendo, una señal quizás de que puede haber disensión política después de las vacaciones, cuando las escuelas sopesan si reabrir las aulas después de reuniones familiares que casi con certeza agravarán el aumento actual.

Washington, DC, ya ha ampliado dos días sus vacaciones, dirigiendo familias para recoger pruebas rápidas en las escuelas y evaluar a los estudiantes antes de devolverlos al aula.

Pero el de Prince George es un caso atípico; La voluntad política de mantener abiertas las escuelas es notable dado que muchos de los estados que experimentan la mayor cantidad de casos de virus se encuentran en el noreste y el medio oeste, que tienen poderosos sindicatos de maestros. Pasaron gran parte de la pandemia luchando por estrictas medidas de mitigación y períodos más largos de aprendizaje remoto.

Esta vez, los líderes sindicales en Nueva York, Boston y Filadelfia dijeron que no estaban pidiendo aprendizaje remoto en todo el distrito, sino que se concentraban en presionar a los administradores para que hicieran cumplir las medidas de mitigación del virus.

Pero en una entrevista el viernes, la vicepresidenta del Sindicato de Maestros de Chicago, Stacy Davis Gates, no descartó presionar por un período de aprendizaje remoto después de las vacaciones.

Ella argumentó que los esfuerzos de rastreo de contactos del distrito habían sido lentos y que la ciudad debería hacer mayores esfuerzos para vacunar a los estudiantes y padres en los terrenos de la escuela y proporcionar a las familias pruebas rápidas gratuitas en el hogar.

Varias escuelas, dijo, ya tuvieron que lidiar con un gran número de miembros del personal ausentes debido al virus. «¿En qué número dices que no es seguro que haya personas en el edificio sin un número X de adultos?» ella preguntó.

Las Escuelas Públicas de Chicago dijeron en una declaración escrita que después de las vacaciones, que comenzaron el viernes, reiniciarían un programa de pruebas de PCR semanal y gratuito en las escuelas y «presionarían para instar a las familias a dar su consentimiento para las pruebas».

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades federales alentaron a las escuelas el viernes a reducir las cuarentenas y cierres mediante el uso de un protocolo conocido como prueba de estadía, en el que los contactos cercanos reciben pruebas rápidas frecuentes; solo aquellos que den positivo deben quedarse en casa.

Sin embargo, muchos distritos no tienen un suministro suficiente de tales pruebas ni el personal para administrarlas ampliamente. Chicago ha puesto a prueba la prueba de permanencia en una sola escuela primaria. Las Escuelas Públicas de Boston dijeron la semana pasada que habían contratado a una agencia de personal externa para ayudar a cubrir los puestos vacantes de enfermería.

Otro desafío es que muchos padres no han dado su consentimiento para que sus hijos se realicen la prueba del virus en la escuela. Algunos sindicatos de maestros han instado a los distritos a cambiar de un protocolo de participación voluntaria de los padres a uno de exclusión voluntaria.

“Si hay un caso positivo en una clase, todo el mundo debería hacerse la prueba”, dijo Erik Berg, vicepresidente de Boston Teachers Union. “Si nuestras universidades y colegios pueden evaluar a todos en el campus dos veces por semana, dice mucho sobre el compromiso con la educación K-12 que ni siquiera podemos evaluar a las personas que sabemos que estaban en la misma sala con un caso positivo de seis o siete horas.»

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