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La joya escondida de los viajes deportivos: USMNT Away


Una de las experiencias esenciales y no reconocidas en el fanatismo deportivo estadounidense requiere que abandone el suelo estadounidense por completo.

Cada cuatro años, el equipo de fútbol masculino de Estados Unidos se embarca en un viaje de un mes para clasificarse para la Copa del Mundo, recorriendo América del Norte, Central y el Caribe para una serie terriblemente tensa de partidos de alto riesgo contra rivales regionales. Que estos juegos deben experimentarse en persona para ser realmente entendidos se ha convertido en un tropo muy usado para los jugadores del equipo, que a menudo luchan al principio para adaptarse al entorno.

Resulta que los fanáticos han estado diciendo lo mismo entre ellos durante años. Estos seguidores viajeros, un pequeño grupo de fanáticos estadounidenses afligidos a la vez por un sentido casi irracional de lealtad al equipo y una pasión por los viajes insaciable, son los guerreros de la carretera de Concacaf, la confederación regional que incluye a los Estados Unidos y sus vecinos hemisféricos. Son, de alguna manera, una raza aparte como fanáticos: se deleitan con las oportunidades de intercambio internacional, ven la belleza en las diferencias culturales y competitivas, hacen caso omiso de las advertencias (justificadas o no) sobre la seguridad personal y absorben los gastos a menudo considerables asociados con seguir a sus seguidores. selección nacional.

«El fútbol es el catalizador que nos lleva a visitar estos lugares, pero nos sumergimos en la experiencia completa y nos vamos con una mejor comprensión de un país y, a menudo, una afinidad por él», dijo Donald Wine, de 38 años, de Washington, quien es uno de la media docena de fanáticos que planean asistir a los 14 juegos en la ronda final del ciclo de clasificación para la Copa del Mundo 2022: siete en los EE. UU. y siete fuera de él.

La búsqueda, sin embargo, ha adquirido un nuevo nivel de urgencia en el ciclo de clasificación actual porque el rito amado, en su forma actual, tiene una fecha de vencimiento. La clasificación para la Copa del Mundo se verá muy diferente de cara al torneo de 2026, cuando el campo se expanda a 48 equipos de 32, y se espera que Estados Unidos se clasifique automáticamente como anfitrión. Después de eso, la región de Concacaf recibirá aproximadamente el doble de plazas en el torneo que ahora: dada su fuerza comparativa contra sus rivales regionales, eso podría otorgar a Estados Unidos un camino relativamente libre de suspenso a través de la clasificación durante generaciones.

Eso significa que el viaje, para los jugadores y los fanáticos, nunca será el mismo.

«Les he dicho a todos los que entran en este ciclo de clasificación, ‘Si no pudieron hacer los otros, hagan este, porque esta es la última vez que vamos a sentir esta presión'», dijo Ray Noriega. de Tustin, California, que asistió a todos los partidos de los últimos tres ciclos de clasificación de la selección de EE. UU. para la Copa del Mundo y planea hacer lo mismo esta vez. «Se siente como el último hurra».

Es esa presión, dicen los fanáticos, lo que le da sentido a todo lo demás, lo que durante años ha inflado la tensión subyacente y la atmósfera en los estadios. Cada juego, cada viaje a otro país, ofrece otra oportunidad para sorprenderse. Sucedió el mes pasado, por ejemplo, cuando el equipo inició su campaña de clasificación en El Salvador.

Solo un par de docenas de estadounidenses hicieron el viaje. Antes del saque inicial, la policía local los acorralaron en el estadio y los condujeron a sus asientos contra una pared detrás de una portería. Para sorpresa de los estadounidenses, mientras tomaban asiento, los fanáticos locales que los rodeaban comenzaron a aplaudir. La gente de la siguiente sección se dio cuenta y también comenzó a aplaudir. Pronto, gran parte del estadio abarrotado se puso de pie para dar a los espectadores visitantes una fuerte ovación de pie. Los estadounidenses se quedaron estupefactos.

“Nunca había visto eso antes”, dijo Dale Houdek, de 49 años, de Phoenix, quien ha asistido a más de 100 juegos de selecciones nacionales de EE. UU. (Tanto masculinos como femeninos), “y no sé si alguna vez veré eso de nuevo.»

La calidez puede ser una agradable sorpresa porque, al menos dentro de los estadios, siempre existe la posibilidad de hostilidad.

“Me han golpeado con una batería en Costa Rica”, dijo Noriega. “Me han golpeado con una moneda en México. Me han golpeado con una pelota de béisbol en Panamá, supongo que dicen que son un país de béisbol «.

Pero los viajeros frecuentes insisten en que tales incidentes son raros. La gran mayoría de las personas que conocen, dijeron, están más interesadas en tomar fotografías, intercambiar historias, intercambiar camisas y bufandas y ofrecer consejos sobre las atracciones locales.

Dadas algunas de las complejidades de los viajes para estos juegos, particularmente ahora en medio de una pandemia global, los fanáticos que viajan se coordinan con el equipo antes de la mayoría de los viajes. Un especialista en seguridad que trabaja para la Federación de Fútbol de los Estados Unidos se conecta con los American Outlaws, el grupo de fanáticos organizado más grande del equipo, para ayudar a orquestar los movimientos el día del partido, organizar escoltas policiales (si es necesario), encontrar alojamiento seguro y coreografiar sus entradas y salidas. las gradas.

«Siempre estamos a una llamada de distancia si necesitan algo», dijo Neil Buethe, el portavoz principal de la federación.

Los fanáticos que viajan por Concacaf han llegado a sentirse como una subcultura dentro de una subcultura, una con cierto nivel de ingresos disponibles y flexibilidad con el trabajo y la familia. Los viajes y los gastos para una ventana típica de tres juegos pueden ascender a unos pocos miles de dólares.

“Mi papá dice que este es mi Grateful Dead”, dijo Max Croes, de 37 años, de Helena, Montana, sobre seguir al equipo en todo el mundo.

Un puñado está tan dedicado a la causa que planea volar el próximo mes a Kingston, Jamaica, para un juego que parece probable que se lleve a cabo a puerta cerrada, sin fanáticos, en caso de que las reglas cambien en el último minuto y puedan. asistir.

“Y si no, es Jamaica, hay peores lugares para no ver un partido de fútbol”, dijo Jeremiah Brown de Austin, Texas, quien está tratando de ver el conjunto completo de clasificatorios de este ciclo con su esposa, April Green.

Sin embargo, por la pura magnitud de la ocasión, un destino se distingue del resto.

«México», dijo Ivan Licon, de Austin, «es su propia bestia».

Los juegos en el enorme Estadio Azteca de la Ciudad de México, donde los fanáticos visitantes están enjaulados en una cerca, aparentemente para su propia protección, pueden inspirar a los fanáticos a romper una tabla de multiplicar para describir su atractivo:

“Es el fútbol universitario multiplicado por 10”, dijo Licon, un fanático acérrimo de Texas A&M que planea asistir a todos los clasificatorios de ruta de este ciclo.

«Son los Medias Rojas y los Yankees multiplicados por 20», dijo Boris Tapia, de Edison, Nueva Jersey.

Más estadounidenses están recibiendo el memo. Antes de la Copa del Mundo de 2014, unos cientos de aficionados asistieron al clasificatorio de los estadounidenses en México. Antes del torneo de 2018, el contingente de EE. UU., Estiman los fanáticos, estaba más cerca de 1,000. Los equipos renovarán su rivalidad en el Azteca en marzo, cuando los equipos se encuentren en los tramos finales de clasificación.

El fútbol, ​​sin embargo, es solo una parte del atractivo de estos viajes. Los fanáticos enumeraron con alegría las misiones secundarias que habían hecho que el viaje fuera más especial: surfear al amanecer en Costa Rica; senderismo en las montañas de Honduras; presenciar una de las celebraciones de Pascua más grandes del mundo en Guatemala; llevar espontáneamente crías de tortuga al mar en Trinidad; adoptando un burro en la isla de Antigua.

«Su nombre es Stevie», dijo Wine. «Todavía recibimos actualizaciones sobre él».

Los países más pequeños y los lugares más modestos tienen su propio atractivo. En el Estadio Olímpico de Honduras el mes pasado, alrededor de dos docenas de fanáticos estadounidenses estaban escondidos en una esquina del estadio abarrotado, una peca roja en un mar azul. Los fanáticos hondureños les ofrecieron bolsas de chips de plátano con salsa picante. Cuando el equipo estadounidense montó una remontada, los fanáticos hondureños, en un acontecimiento sorprendente, comenzaron a arrojar a sus propios jugadores bolsas de agua potable que se vendían fuera del estadio.

No había una sola pantalla digital en el estadio, ni otra fuente de luz en el cielo circundante, dando a la noche una calidad atemporal.

“La experiencia es tan pura”, dijo Houdek.

Los viajes de bajo perfil también tienen una forma de romper la cuarta pared que generalmente separa a los fanáticos del equipo.

Kelly Johnson, de 44 años, de Phoenix, recordó haber conocido al ex defensor de la selección nacional Geoff Cameron después de que ella y Houdek, quien es su novio, se cruzaran con él en hoteles y aeropuertos a lo largo de los años.

Hace unos años, Johnson le envió un mensaje a Cameron en Facebook mientras ella y Houdek se preparaban para unas vacaciones en Inglaterra, donde Cameron jugaba profesionalmente. No esperaba una respuesta, pero Cameron la sorprendió no solo consiguiéndoles entradas para un juego, sino también invitándolos a su casa y llevándolos a almorzar.

Eso, dijo, simboliza la serendipia del viaje de la selección nacional.

“Suceden cosas al azar”, dijo.





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