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La riqueza de la Premier League está influyendo en las carreras por el título en el extranjero


Ese primer encuentro le dijo a Alex Muzio todo lo que necesitaba saber. Poco después de que él y su socio comercial, el magnate del juego Tony Bloom, compraran el Royale Union Saint-Gilloise, un equipo de fútbol belga, Muzio se sentó con el entrenador del club. Quería hablar sobre posibles reclutas.

Muzio nunca había sido futbolista. Nunca había sido un explorador. Había pasado su carrera trabajando para la consultora Starlizard de Bloom, la firma que muchos consideran el sindicato de apuestas más grande de Gran Bretaña.

El modelo de negocio de Starlizard está utilizando datos para encontrar una ventaja. Tiene información sobre decenas de miles de jugadores de todo el mundo. Sus algoritmos personalizados están diseñados para rastrearlo y detectar oportunidades primero, luego talento. El plan de Starlizard en la propiedad del equipo era hacer lo mismo.

Bloom ya era dueño de un equipo en Inglaterra: el club al que siempre ha apoyado, Brighton, se ha transformado en un pilar de la Premier League gracias al dinero y los métodos de Bloom. Pero él y Muzio querían ver qué más podía lograr su “IP”. «Queríamos», dijo Muzio, «ganar un título».

En mayo de 2018, cuando Bloom completó su compra de Union, Muzio estaba ansioso por comenzar. El club, que celebró un título por última vez en los años entre guerras mundiales, estaba en ese momento empantanado en el segundo nivel del fútbol belga. Fue atendido en gran parte por voluntarios. Su centro de entrenamiento en los suburbios de Bruselas no tenía duchas. Muzio todavía no puede decir con certeza que había un baño.

No tenía la intención de que siguiera siendo así. El primer paso era ascender a la máxima división de Bélgica en tres años y, para ello, Muzio sabía que era necesario renovar el equipo. Presentó al experimentado entrenador del club, Marc Grosjean, una lista de posibles fichajes, todos ellos seleccionados y evaluados por los datos de Starlizard.

Grosjean no quedó impresionado. Usó un improperio para describir las sugerencias de Muzio y luego ofreció sus propias alternativas. «Me dijo que preferiría fichar a un grupo de jugadores belgas, jugadores que él conocía», dijo Muzio. No pasó mucho tiempo para descubrir qué hicieron las métricas de Starlizard con ellos. Grosjean se había ido a fin de mes, su abrupta, aunque mutua, partida anunciada como «una diferencia de opinión sobre el desarrollo deportivo del club».

«Tenemos formas en las que queremos hacer las cosas», dijo Muzio. La resistencia solo ralentizaría las cosas.

Tres años después, sus ideas se han reivindicado. Union cumplió su objetivo de ascenso el verano pasado. A poco más de la mitad de esta temporada, pasará la Navidad en la cima de la tabla de la Jupiler Pro League, a seis puntos del Club Brugge. La forma en que está estructurado el fútbol belga, con un calendario de liga tradicional seguido de un desempate de final de temporada, significa que un primer título nacional para Union desde 1935 sigue siendo una posibilidad lejana. Pero es una posibilidad, no obstante.

Eso, por supuesto, no hubiera sido posible sin la llegada de Muzio, quien se desempeña como presidente de Union, y Bloom, aunque este último no tiene una participación diaria en el funcionamiento del club.

No es del todo justo describir su presencia en Union como un golpe de buena suerte. El equipo fue adquirido porque cumplía con los estrictos criterios establecidos al comienzo de la búsqueda: el tipo correcto de club al precio correcto en el lugar correcto. La región más amplia de Bruselas, donde Union tiene su sede desde 1897, alberga a más de un millón de personas y solo a un equipo importante, su tradicional rival Anderlecht. No fue solo una casualidad.

Muzio, Bloom y Starlizard observaron equipos en una gran cantidad de ligas. Otros pueden haber tenido diferentes prioridades, diferentes requisitos, diferentes ideas. Dio la casualidad de que Union encajaba exactamente en su proyecto de ley, por lo que fue Union cuya existencia se transformó, una cáscara de club revitalizada de repente.

Esta es una versión de una historia que se ha desarrollado en toda Europa con creciente regularidad en los últimos años: equipos o bien a la deriva en la mediocridad o que habían caído en tiempos difíciles levantados, aparentemente de la noche a la mañana, por alguna fuerza externa. En la superficie, los clubes tienen poco en común. Debajo, están atados por un solo hilo, uno que se remonta a Inglaterra.

Que el fútbol europeo, durante la última década, ha sido moldeado por la Premier League está fuera de toda duda. La riqueza de la máxima categoría de Inglaterra ha ejercido durante mucho tiempo una atracción gravitacional sobre el resto del continente. Los clubes ingleses sirven como el mercado más confiable para los jugadores, hacen subir los precios en el mercado de fichajes y disparan los salarios. Los jugadores se adquieren en toda Europa con un ojo en las ventas futuras a Inglaterra, y a menudo se compran con dinero que es una consecuencia posterior de los acuerdos de transmisión aparentemente a prueba de pandemias de la Premier League.

En los últimos años, sin embargo, la naturaleza de ese impacto ha cambiado. Ya no existe de una vez; en cambio, los clubes ingleses – o, mejor dicho, los grupos de propietarios internacionales detrás de ellos – han invertido en equipos extranjeros directamente, dándoles una influencia sin filtros en los campeonatos de Europa y del mundo.

Las razones de eso varían. Dos de los rivales de Union en la Jupiler Pro League tienen una propiedad de inflexión inglesa: OH Leuven es propiedad de King Power, la compañía tailandesa que controla Leicester City, y Ostend es parte de un grupo de clubes pertenecientes a Pacific Media Group, entre ellos el Nancy del lado francés; FC Den Bosch en Holanda; y un equipo inglés de segundo nivel, Barnsley.

Si bien Leuven, en ocasiones, ha servido como algo más parecido a un equipo de granja, un lugar para enviar a los jugadores jóvenes para que adquieran experiencia, Pacific Media Group cree que su enfoque ayuda a mejorar el rendimiento y reducir los costos en toda su red de equipos. “No necesitamos replicar a todo el personal en todos los mercados”, dijo Paul Conway, el fundador del grupo, al podcast Unofficial Partner.

Ostende, Nancy, Barnsley y el resto comparten no solo empleados sino también conocimientos. «Tenemos una base de conocimientos mayor que la mayoría», dijo Conway sobre los departamentos de contratación de sus clubes. Eso ayuda a prevenir las «fugas», como dijo. «Gastas mucho dinero en un jugador y luego, al final del contrato, ese jugador se marcha», dijo. «Debido a que tenemos un estilo de juego uniforme como grupo, podemos pasar nuestra vida con estos jugadores». Si un club no necesita un jugador, en otras palabras, se le puede encontrar un puesto en otro lugar.

Un enfoque similar ha ayudado a Estoril, durante mucho tiempo un peso en la primera división de Portugal, a competir por un lugar en la Europa League después de estar bajo la égida de un grupo de equipos respaldados por David Blitzer, el ejecutivo de Blackstone que es parte del consorcio que es propietario del club Crystal Palace de la Premier League.

Midtjylland, el campeón danés, comparte propietario, otro magnate del juego, Matthew Benham, ex colega de Bloom, y una filosofía con Brentford FC, una organización basada en datos recientemente promovida a la Premier League.

Y luego, por supuesto, están los clubes que forman parte de la red del City Football Group, centrados en el Manchester City. El récord del grupo es, en el mejor de los casos, mixto: aunque ha tenido éxito en la Major League Soccer y Australia, donde New York City FC y Melbourne City son los campeones reinantes, sus aventuras europeas han sido más complejas.

El club belga del grupo, el Lommel, sigue empantanado en el lado equivocado de la segunda división a pesar de un presupuesto mucho mayor que el de muchos de sus pares, y el Girona, su puesto de avanzada español, fue degradado de La Liga en 2019 y no ha regresado. Troyes, el equipo francés que los dueños del City compraron el año pasado, fue ascendido en el primer intento, pero actualmente está luchando contra el descenso inmediato.

La relación de Union con Brighton no es tan jerárquica. La profundidad del conocimiento de Starlizard sobre el juego significa que sus métodos están más allá del alcance de la mayoría de sus rivales. «Son imposibles de hacer para otros equipos», dijo Muzio, pero Muzio rechazó la idea de que Union es un alimentador , club hermano o socio.

“Somos tan independientes”, dijo, antes de referirse a Bloom: “Tony es el propietario mayoritario, pero no participa en Union. No se entromete. Tenemos la libertad de hacerlo como queramos hacerlo «.

Gran parte de la metodología en Brighton and Union es inevitablemente la misma, dijo, arraigada en la forma en que Starlizard siempre ha trabajado, pero los clubes no comparten nada más allá de eso. Hasta ahora, ha demostrado ser más que suficiente para que Union restaure, por el momento, a la cima del fútbol belga con una experiencia elaborada, perfeccionada y pulida en Inglaterra.



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