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Golf

Lee Elder allanó el camino para el dominio de Masters de Tiger Woods

¿Cómo medimos la grandeza atlética? ¿Por la cantidad de grandes victorias y campeonatos inolvidables?

O por algo menos obvio pero quizás más profundo: ¿la determinación de un atleta de ir contra la corriente y cambiar el status quo tanto en el deporte como en la sociedad, incluso a riesgo de sufrir daños personales?

Si la última medida es una prueba tan verdadera como cualquier otra, debemos hacer un lugar en el panteón de los grandes de todos los tiempos para Lee Elder. Un infatigable golfista afroamericano, murió el domingo a los 87 años, casi medio siglo después de enfrentarse a la embrutecedora mancha del racismo y convertirse en el primer golfista negro en jugar en el Masters, allanando el camino para nada menos que Tiger Woods.

“Fue el primero”, dijo Woods, poco después de sorprender al mundo del deporte al ganar el Masters en 1997, a los 21 años. “Era a quien admiraba. Por lo que hizo, pude jugar aquí, que era mi sueño ”.

Qué viaje, qué vida. El arduo y tumultuoso arco de los deportes en la segunda mitad del siglo XX, de hecho el arco de la historia estadounidense durante ese tiempo, se puede rastrear a través de Elder.

Era un hombre negro nacido en Jim Crow South que aprendió por sí mismo a jugar al golf en campos separados y pulió su oficio en el apasionante recorrido de golf similar a las ligas negras del béisbol.

Soñaba con llegar al escenario más grande, pero el golf profesional se tomó su propio momento dulce mientras deportes como el béisbol, el baloncesto y el fútbol se integraban lentamente. La Asociación de Golfistas Profesionales mantuvo su cláusula exclusiva para caucásicos hasta 1961.

Elder nunca vaciló. Se abrió paso en el PGA Tour en 1968, a los 34 años. En esos días, con la batalla por los derechos civiles en marcha, los Maestros comenzaron a recibir presión para agregar al menos un jugador negro a su campo. En 1973, un grupo de 18 representantes del Congreso incluso solicitó al torneo precisamente eso. Elder estaba entre los 40 principales ganadores de dinero en la gira y había jugado en múltiples US Open y PGA Championships, entonces, ¿por qué no Augusta National?

Pero después de optar por no invitar a golfistas negros destacados como Charlie Sifford durante la década de 1960, el torneo estableció un requisito estricto para sus participantes: la victoria en un evento del PGA Tour.

Elder se lo ganó en el Abierto de Monsanto de 1974, el mismo evento de Florida en el que, seis años antes, se vio obligado a cambiarse de ropa en un estacionamiento porque a los negros no se les permitía usar el vestuario del club de campo.

Elder poseía una resolución discreta pero firme. No se apresuró a armar un escándalo por el racismo, pero tampoco tuvo miedo de hablar al respecto. «El Masters nunca ha querido un jugador negro, y siguieron cambiando las reglas para hacerlo más difícil para los negros», dijo, y agregó: «Los saqué del anzuelo al ganar».

Desde su creación en 1934, el Masters ha goteado en los códigos anteriores a la guerra del Sur. Realizado en el Augusta National Golf Club en Georgia, en una antigua plantación de índigo, los únicos afroamericanos permitidos en el campo eran jardineros y caddies. Nadie describió a los Maestros con más veracidad que el columnista de Los Angeles Times Jim Murray. El torneo, escribió en 1969, fue «tan blanco como el Ku Klux Klan».

En los meses previos al Masters de 1975, Elder fue blanco de múltiples amenazas de muerte. “A veces lo enviaban al campo donde estaba jugando, a veces llegaba a mi casa”, dijo. “Cosas como, ‘Será mejor que mires detrás de los árboles’, ‘No llegarás a Augusta’. Fue algo malo, pero lo esperaba «.

Pero el 10 de abril de 1975, allí estaba, en el primer tee, rodeado por una galería llena de amigos cercanos, incluida la estrella del fútbol Jim Brown. Cuando Elder rompió su golpe de salida en la calle, no solo hizo historia en el Masters, sino que abrió el enclaustrado y a menudo racista mundo del golf a nuevas posibilidades.

Mirando hacia atrás en los contornos de su carrera más allá de 1975, uno ve una solidez constante. Ganó tres títulos más del PGA Tour y luego ocho en el Senior Tour y representó a Estados Unidos en la Ryder Cup. Siempre será una gran incógnita: las alturas que Elder podría haber alcanzado si la oportunidad hubiera sido igual y hubiera podido jugar eventos del PGA Tour en su mejor momento.

Podemos decir esto con certeza: Elder se fijó en el firmamento de la historia del deporte en el Masters de 1975. Siempre permanecerá allí, una Estrella del Norte para que otros la sigan.

Woods llegó poco más de dos décadas después, ganando el Masters de 1997 por 12 golpes y anunciándose como el heredero no solo de Elder sino de Jack Nicklaus, quien ganó en Augusta seis veces. Mientras Woods pasaba frente a una galería de admiradores asombrados en su camino para recibir la chaqueta verde del campeón por primera de cinco veces, vio a Elder y los dos se abrazaron. El pasado se encuentra con el presente, pavimentando el futuro.

Y, sin embargo, el camino hacia la igualdad en el golf sigue siendo difícil de alcanzar. El deporte era abrumadoramente blanco en la era de Elder y abrumadoramente blanco cuando Woods irrumpió en escena. Sigue siendo abrumadoramente blanco.

El juego «todavía está flojo un poco» en lo que respecta a la diversidad, dijo Cameron Champ, de 26 años, cuya madre es blanca y su padre negro, mientras hablaba sobre Elder esta semana. Champ es uno de los pocos jugadores de ascendencia afroamericana en la gira y uno de los que más habla sobre la necesidad de diversificarse.

Fue necesario hasta este año, impulsado por tumultuosas protestas en todo el país por el racismo y la brutalidad policial en 2020, para que los Maestros realmente le dieran a Elder lo que le correspondía.

En abril, aparte de Nicklaus y Gary Player, Elder se sentó en el primer tee de Augusta National como titular honorario del torneo de este año. Los tubos se le metieron por la nariz para suministrarle oxígeno. Estaba demasiado cojeando para disparar.

Una galería de los jugadores del torneo estaba cerca, rindiendo el debido respeto a un golfista cuya grandeza se extendía mucho más allá de la calle. La mañana fría y fresca tuvo una sensación reverente e inolvidable, recordó Champ, cuyo abuelo paterno se enamoró del golf en parte debido a Elder y luego le enseñó el juego a su nieto.

Pero el golf tardó 46 años en honrar a Elder en el Masters. Piénsalo.

¿Por qué no sucedió en 1985, el décimo aniversario de su aplastamiento más allá de la línea de color de Augusta National? ¿O en 1995, 20 años después del hecho? ¿O en cualquier otro momento?

¿Por qué el cambio siempre debe llevar tanto tiempo?

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