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Baloncesto

Mientras los jugadores de la WNBA piden expansión, League dice que no ahora

El 17 de octubre, Lexie Brown se convirtió en campeona de la WNBA. Ella y el Chicago Sky derrotaron al Phoenix Mercury para ganar el primer título en la historia de la franquicia. Sin embargo, cuatro meses antes, Brown estaba sentada en casa preguntándose si alguna vez encontraría el camino de regreso a la liga.

Brown esperaba jugar para las Minnesota Lynx durante la temporada 2021, pero las Lynx la despidieron el 17 de abril. Días después, llegó a Chicago para el campo de entrenamiento.

«Tienes que lidiar con cosas así», dijo Brown. «Mantenga la cabeza, sea profesional, esté listo para que llamen a su número».

El Sky eliminó a Brown al cierre del campo de entrenamiento en mayo, la firmó nuevamente, la cortó nuevamente y luego la firmó por el resto de la temporada el 14 de junio.

“Los últimos meses han sido muy difíciles para mí personalmente”, dijo Brown en junio, “pero creo que Chicago es donde quería estar. Y aunque me costó un montón de tonterías terminar en Chicago, estoy muy feliz de estar aquí «.

La molestia puede valer la pena (después de todo, Brown ganó un campeonato), pero puede pasar factura.

Cada temporada, los jugadores se ven atrapados en una puerta giratoria de contratos para 144 puestos en la lista de la WNBA. Mucha gente dentro y fuera de la liga cree que ahora es el momento de expandir las listas de equipos o los equipos de la liga, o ambos. Con solo 12 equipos y 12 lugares en la lista en cada equipo, la WNBA es más difícil de ingresar y permanecer en ella que la NBA, especialmente con la mayoría de los contratos de los jugadores no garantizados. Los salarios relativamente bajos también empujan a los jugadores a tomar decisiones difíciles sobre cuándo y dónde jugar.

La WNBA se considera el estándar de oro para las ligas deportivas femeninas debido al nivel de competencia y muchos de los beneficios que las jugadoras han obtenido a través de la negociación colectiva. Pero Nneka Ogwumike, el presidente del sindicato de jugadores, se encuentra entre los que luchan por más.

«Me gusta dónde está la liga ahora en cuanto a que la gente llama la atención», dijo Ogwumike, un alero veterano de 10 años de Los Angeles Sparks. “No me gusta dónde está con las listas, la cantidad de listas, la cantidad de equipos. Y no quiere decir que sea culpa de nadie. Es como si quisiéramos ver un crecimiento «.

Ogwumike lideró el sindicato de jugadores cuando alcanzó un acuerdo de negociación colectiva histórico que entró en vigencia en la temporada 2020 y durará hasta 2027. El acuerdo introdujo un tope salarial del equipo de $ 1.3 millones, un aumento del 30 por ciento. Muchos lo vieron como un paso en la dirección correcta con respecto a la equidad salarial. Pero también iluminó otra preocupación.

“El aumento de $ 300,000 en el tope salarial no fue significativo”, dijo Cheryl Reeve, la entrenadora en jefe y gerente general de Minnesota Lynx. “Fue muy elogiado que lo hiciéramos mejor para los jugadores. Y sí, para los jugadores supermax, ahora hay separación «.

El salario mínimo del jugador para 2020 aumentó en aproximadamente $ 15,000, a $ 57,000, y el supermax para los veteranos aumentó en aproximadamente $ 100,000, a $ 215,000. Las cifras aumentan cada año.

Los equipos que buscan llevar jugadores experimentados para hacer una carrera profunda en los playoffs ahora deben jugar lo que Reeve llamó «gimnasia de tope salarial».

«Estoy haciendo una gestión mucho más general durante una temporada de lo que quisiera, y eso fue provocado, en nuestro caso, por las lesiones», dijo Reeve.

El Lynx firmó a Layshia Clarendon con un contrato por el resto de la temporada 2021 el 2 de julio después de tres contratos por dificultades. El juego de atrapar y soltar era necesario para que Minnesota permaneciera dentro del límite de su equipo mientras Lynx se ocupaba de las lesiones y las ausencias de otros jugadores.

Clarendon comenzó la temporada con el Liberty y había tuiteó en la víspera de la temporada, «Me rompe el corazón que los jugadores sean eliminados (sí, es parte del negocio), pero sobre todo porque hay CERO oportunidades de desarrollo».

Siete días después, después de jugar tres minutos en total en un juego para el Liberty, Clarendon se convirtió en un jugador así después de que el Liberty lo renunciara.

Eso abrió la puerta al Lynx. Para aliviar la carga causada por las lesiones de los jugadores, la WNBA puede otorgar contratos por dificultades para equipos con menos de 10 jugadores activos. Cada reemplazo de un jugador lesionado requiere un nuevo contrato prorrateado del tope salarial. Los equipos a menudo deben elegir entre eliminar a los jugadores lesionados para liberar puestos en la lista o mantenerlos y competir con menos jugadores activos.

Terri Jackson, directora ejecutiva del sindicato de jugadores, dijo que el sindicato había «dado a conocer nuestra posición» sobre la adición de plazas de reserva de lesionados y la ampliación de las listas durante la última ronda de negociaciones contractuales, pero no podía ponerse de acuerdo sobre los términos.

Ogwumike dijo que los jugadores querían crear una «liga más sólida».

«Creo que las ideas están ahí», dijo, y agregó, «pero, sin duda, necesitamos más equipos».

Con ese fin, algunos dentro de la WNBA creen que una liga de desarrollo es una evolución lógica.

La G League de la NBA es un campo de pruebas para jugadores no firmados y también una forma de desarrollar jugadores firmados en equipos de la NBA para ganar tiempo de juego. Cada equipo de la NBA puede tener hasta dos jugadores con contratos bidireccionales que dividen el tiempo entre ambas ligas. Los equipos también pueden convocar a otros jugadores de la G League con contratos a corto plazo según sea necesario si tienen espacio en la lista.

Jacki Gemelos, entrenadora asistente de Liberty y ex jugadora de la WNBA, dijo que «dos lugares adicionales en la lista serían enormes».

“Hubiera sido ese jugador número 13, 14 en la lista que tal vez no sea necesariamente lo suficientemente bueno para llegar a los 12, pero es una buena pieza cultural”, dijo Gemelos, y agregó que los lugares podrían ser para “un jugador especializado, como un tirador por nocaut o , un gran jugador muy, muy alto si lo necesitas para ciertos juegos o incluso solo por motivos de lesión «.

En su breve carrera en la WNBA, Gemelos jugó 35 juegos para tres franquicias. Para las jugadoras que no se dan cuenta en la WNBA o que apenas ven la cancha, durante mucho tiempo ha habido pocas vías para obtener más tiempo de juego sin tener que ir al extranjero. Una nueva liga nacional, Athletes Unlimited, que comenzará su temporada de cinco semanas este mes, es ahora una opción. Pero para la mayoría de los jugadores, las ligas internacionales son su mejor oportunidad para jugar y recibir un pago.

Incluso la mayoría de las jugadoras mejor pagadas de la WNBA viajan al extranjero para competir por clubes europeos y selecciones nacionales durante la temporada baja y, a veces, en lugar de jugar en la WNBA.

«Si no estoy ganando tanto en la liga, si no es suficiente para sobrevivir durante el año, me iré al extranjero y me tomaré el verano libre», dijo la delantera de Lynx, Napheesa Collier, en el programa «Tea With A & Phee ”, el podcast que presenta con el alero de Las Vegas Aces, A’ja Wilson.

Como resultado, muchas jugadoras extranjeras llegan tarde al campo de entrenamiento de la WNBA, se van a mitad de temporada o se pierden la temporada por completo, especialmente en los años olímpicos. Solo en la temporada 2021, 55 jugadoras llegaron tarde al campo de entrenamiento de la WNBA, y alrededor de una docena de jugadoras se perdieron su primer partido en casa, según The Hartford Courant. En el futuro, esto les costará a los jugadores el 1 por ciento de su salario por cada día que lleguen tarde y pagará el campamento completo por aquellos que falten a todo el campamento. La liga quiere que las jugadoras se queden en Estados Unidos, para minimizar las interrupciones en la temporada de la WNBA y reducir el riesgo de lesiones, pero para algunas es una decisión difícil.

Un jugador de primer nivel puede ganar entre $ 500.000 y $ 1,5 millones por jugar en el extranjero. Diana Taurasi se quedó fuera de la temporada 2015 después de ganar un campeonato con las Phoenix Mercury en 2014. «La naturaleza del baloncesto femenino durante todo el año pasa factura, y la oportunidad financiera con mi equipo en Rusia habría sido irresponsable de rechazar», Taurasi escribió en una carta a los fans.

El equipo ruso de Taurasi, UMMC Ekaterinburg, pagó su salario de la WNBA, $ 107,000, según ESPN, más su salario de $ 1.5 millones en el extranjero para no participar en los seis meses de la temporada 2015 de la WNBA.

En 2021, Taurasi llevó a las Mercury a la final de la WNBA a pesar de una lesión en el tobillo, por un salario máximo de $ 221,450.

Reeve, la entrenadora y gerente general de Lynx, dijo que prefería la expansión de la franquicia a la expansión de la lista, especialmente porque la respuesta, de cualquier manera, es más dinero.

«Necesitamos un mayor compromiso en su conjunto de la NBA y los propietarios de la NBA», dijo. “Necesitamos un mayor compromiso económico. Necesitamos una mayor inversión. Esta liga ha sido demasiado larga, ya sabes, los ingresos y los gastos coinciden, no pierdas ni un dólar. Y no es así como creces una liga «.

Cuando se le pidió una respuesta al comentario de Reeve, la comisionada de la WNBA, Cathy Engelbert, dijo: “No estoy de acuerdo con eso. Tengo un historial de creación de empresas y negocios en crecimiento, y eso es lo que estamos haciendo aquí «.

Engelbert dijo que estaba orgullosa de que la WNBA sea la liga profesional nacional femenina más antigua (entre los deportes de equipo) y del compromiso financiero de la NBA, incluida la de tener la WNBA como parte de la identidad de marca.

«Francamente, no creo que pudiéramos estar presentes si la NBA no hubiera sido tan solidario a lo largo de los años», dijo Engelbert.

La NBA posee el 50 por ciento de la WNBA, y cinco propietarios de la NBA, de Phoenix, Brooklyn, Indiana, Minnesota y Washington, también poseen un equipo de la WNBA. Engelbert declinó comentar sobre el presupuesto operativo de la WNBA

Cuando se le preguntó acerca de brindar más apoyo, un portavoz de la NBA, Mike Bass, dijo en un correo electrónico: “La NBA ha brindado un enorme apoyo financiero para mantener el funcionamiento de la WNBA durante los últimos 25 años, y nuestro compromiso nunca ha flaqueado. Hemos visto un crecimiento emocionante para la liga bajo la dirección de Cathy y confiamos en la capacidad del liderazgo de la liga, el equipo y los jugadores para continuar ese crecimiento «.

Engelbert dijo que también sabe que hay «desigualdades en el sistema» con respecto a la audiencia de las ligas deportivas femeninas.

«Todos los signos y símbolos apuntan al crecimiento de la liga, pero ni siquiera estamos cerca de tener el modelo económico que los jugadores merecen», dijo Engelbert.

Desde que se convirtió en comisionado en julio de 2019, Engelbert se ha centrado en la economía y las experiencias de jugadores y aficionados. Ha atraído a más inversores, como Amazon como patrocinador de un torneo en temporada con un premio acumulado de $ 500,000 para los dos finalistas. Si bien eso ha aumentado las oportunidades de compensación para los jugadores, al igual que una disposición para los acuerdos de marketing, no aborda las preocupaciones subyacentes sobre los lugares limitados en la lista y una mejor paga para los jugadores en general.

Engelbert dijo que expandir la liga es «parte de un plan de transición», pero no ahora.

“Si desea ampliar su exposición, probablemente necesite más de 12 ciudades en un país con 330 millones de habitantes”, dijo Engelbert. «Vamos a expandirnos absolutamente en el futuro, pero no solo nos expandimos por el bien de la expansión hasta que el modelo económico avance».

Ogwumike espera que más compromisos financieros de los patrocinadores lleven a que las jugadoras obtengan lo que quieren (listas más grandes y salarios más altos) para mantener a las jugadoras más prominentes en la WNBA.

«Estos dos últimos borradores han demostrado que hay una liga en casa, así que tenemos que hacer algo al respecto», dijo Ogwumike, refiriéndose a la cantidad de jugadores talentosos que no son seleccionados. “Creo que en realidad la responsabilidad recae en la propiedad, la inversión, la gente que quiere inyectar más en los deportes femeninos. Tenemos jugadores que están listos para ser parte de esta liga ”.

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