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USMNT 2, Jamaica 0: Ricardo Pepi anota dos veces


AUSTIN, Texas – Ricardo Pepi salió corriendo del campo cuando el volumen en el estadio comenzó a aumentar. Con dos magistrales toques de balón, había hecho su trabajo de la noche y estaba siendo sustituido fuera del partido con más de 20 minutos para el final.

Antes de llegar al banco, Pepi, un delantero mexicano-estadounidense de 18 años de Texas, agachó la cabeza, tocó el césped y se santiguó. Mientras tanto, un cántico se acumulaba en las gradas:

¡Pepi! ¡Pepi! ¡Pepi! «

La juventud es algo complicado.

Cuando las cosas van mal, como sucedió durante gran parte del mes pasado con el equipo de fútbol masculino de Estados Unidos, la juventud puede sentirse como una carga evidente. Cuando las cosas van bien, como sucedió el jueves por la noche en Austin, puede darte toda la esperanza del mundo.

Pepi, por una noche, presentó una visión de un futuro brillante para los estadounidenses y los 20.500 fanáticos que asistieron, anotando dos goles en la segunda mitad para llevar a Estados Unidos a una victoria por 2-0 sobre Jamaica en su cuarto partido de clasificación para la Copa del Mundo.

La victoria colocó a Estados Unidos, al menos por el momento, en el primer lugar de su grupo de clasificación regional. Los estadounidenses, con ocho puntos en cuatro partidos, lideran por diferencia de goles sobre México, que empató 1-1 al visitar Canadá el jueves por la noche.

Al depender de un grupo tan joven, con tantos jugadores clave en su adolescencia y principios de los 20, el entrenador de los EE. UU. Gregg Berhalter ha establecido una especie de carrera contra el tiempo: acorralando a un grupo de talentos jóvenes y relativamente poco logrados, y con la esperanza de que florezcan en Es hora de marcar el boleto del país para la Copa del Mundo de 2022 en Qatar.

«Ya ni siquiera creo que nos consideremos jóvenes», dijo Brenden Aaronson, un ala de 20 años de Nueva Jersey. «Estamos en una situación en la que todo el país nos está mirando y tenemos que actuar».

Entonces, ¿fue esto una demostración de maduración dramática en el plazo de un mes, o una victoria total contra un equipo que sufre su propio período de desorden? Un poco de ambos, quizás, pero a la selección de Estados Unidos y a sus fanáticos no les importará de ninguna manera. Lo que importa estos días es acumular puntos, tantos como sea posible, antes del próximo mes de marzo.

Esa misión había tenido un comienzo tartamudo el mes pasado, cuando los primeros tres juegos de las estadounidenses habían funcionado como una especie de ritual de novatadas para el grupo de jugadores jóvenes. Dieciséis de ellos hicieron su debut en la clasificación para la Copa del Mundo, un número que el personal de relaciones públicas del equipo invoca con frecuencia en las secuelas de los partidos para resaltar su juventud, su amplio espacio para crecer.

«Al llegar al último campamento, tal vez fuimos un poco ingenuos y no sabíamos qué esperar y por eso tuvimos que usar los primeros tres juegos como un proceso de aprendizaje», dijo Tyler, el capitán de 22 años del equipo. Adams, dijo esta semana.

Sus problemas en esos tres juegos, que arrojaron dos empates decepcionantes y una victoria por remontar, fueron más vívidamente claros en la ofensiva. Los estadounidenses pasaron pesadamente, sofocando cualquier impulso hacia adelante que pudieran esperar construir. Los equipos rivales se sentaron cómodamente en su propio extremo, y EE. UU. No pudo encontrar la manera de pasar.

En medio de esos dolores de crecimiento, uno de los que aprendió más rápido fue Pepi, quien anotó y estableció dos goles en el tercer juego del equipo el mes pasado en Honduras, lo que ayudó al equipo a regresar a casa con una victoria necesaria y una oleada de buenas sensaciones.

El jueves por la noche, fue uno de varios jugadores estadounidenses que irrumpieron en el área en el minuto 49 cuando Yunus Musah, como Pepi, de solo 18 años, hizo un peligroso regate que atravesó el corazón de la defensa jamaicana. Musah deslizó el balón a Sergiño Dest, quien lo curvó hacia la boca de la portería, donde Pepi se agachó y dejó que rebotara en su frente y dentro del poste izquierdo.

El mismo acercamiento directo 13 minutos más tarde produjo el segundo gol del equipo: otra carrera ascendente, esta vez por el lado izquierdo, de Aaronson, convenció a Pepi para que corriera hacia el área. Cuando el balón llegó a sus pies, abrió las piernas para un toque limpio que envió bebidas volando en celebración en las gradas detrás de la portería.

“Es asombroso”, dijo Berhalter. «Un joven de 18 años tiene una oportunidad y la aprovecha».

El juego del jueves trajo el regreso de Weston McKennie, quien fue desterrado del equipo el mes pasado luego de una violación gratuita de sus protocolos de coronavirus. A los 23 años, es visto como un jugador indispensable, incluso cuando su inmadurez a menudo se asoma.

El equipo fue capitaneado nuevamente por Adams, un sabio veterano de 22 años. Dest, 20, era peligroso y Musah, 18, indispensable.

Todos estos jugadores jóvenes, por una noche, tomaron su pizarra en blanco y produjeron una imagen esperanzadora.

La juventud puede ser una cosa maravillosamente complicada.



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